Para cerrar la serie de ideas alocadas para hacer llegar cerveza en condiciones a las tropas aliadas durante la Segunda Guerra Mundial, nos faltaba ver cómo abastecer por tierra el sostenimiento líquido de los reclutas. En este caso en el sudeste asiático, en medio de la jungla, en un clima tropical que complicaba la conservación de la cerveza. Aquí la solución puesta en práctica fue elaborar cerveza tan cerca del frente como fuera posible mediante cervecerías móviles.

En la primera parte del artículo veíamos el suministro de cerveza por aire (Cerveza por tierra, mar y aire en la WWII (1)), en la segunda por mar (Cerveza por tierra, mar y aire en la WWII (2) ) y ahora toca por tierra.

Fotografía de Lord Mountbatten pasando revista
El comandante supremo Lord Mountbatten

El Comandante supremo aliado del sudeste asiático, Lord Louis Mountbatten, necesitaba mejorar la moral de los soldados británicos al inicio de la reconquista de Birmania frente al imperio nipón. Todo parecía ir mal. Soldados entrenados por la lucha en el desierto en medio de la jungla, cinco meses de lluvioso monzón, ataques reiterados de sanguijuelas y mosquitos cargados de malaria, escasas provisiones, etc.

En 1942 el imperio japonés había conquistado el sudeste asiático, aislando a China y forzando la retirada de los británicos a la India. Los británicos preparaban la reconquista de Birmania con el nombramiento de Lord Louis Mountbatten como Comandante supremo aliado del sudeste asiático en agosto de 1943.

La primera ofensiva de Mountbatten quería inculcar un marco mental ganador en sus hombres ante el mito de los ‘invincible Jap’ que les desalentaba. Por lo que autorizó algunas actividades poco frecuentes en la guerra: ¡películas, espectáculos teatrales, boletines de noticias, publicaciones periódicas y cervecerías móviles!

Fotografía de personal aéreo y terrestre dalante una cantina montada en un camión
El escuadrón número 62 de la RAF tomando un refrigerio en una de las cantinas móviles de Lady Mary Herbert en Chaklala, India.

Llevar cantinas móviles lo más cerca posible de la línea del frente parece no ser excepcional en escenarios bélicos, pero llevar la producción de cerveza era ir un poco más allá.

Mountbatten confió las llamadas ‘traveling breweries’ o ‘breweries-on-wheels’ al teniente general Sir Reginald Denning, que en ese momento era el Jefe de Administración de la campaña del sudeste asiático.

Fotografía de camiones avanzando por el barro en una carretera de montaña en Birmania
Transporte de la 5a división india luchando por el barro en el frente de Tiddim, Birmania.

Sobre el terreno la responsabilidad recayó en el Mayor General Hugh «Alf» Snelling, funcionario superior administrativo del 14º ejército, responsable de su abastecimiento. Contaba con un importante número de conductores, ingenieros mecánicos y electricistas que mantenían 550.000 vehículos en movimiento en la jungla y carreteras de montaña.

El 14º ejército estaba comandado por el teniente general William Slim, integraba efectivos de países de la Commonwealth y con un número significativo de soldados de Inglaterra e India. A menudo se llamaba «el ejército olvidado» porque la campaña de Birmania no atrajo el reconocimiento público o el soporte material de Gran Bretaña. El escenario de Birmania quedaba lejos de las máximas prioridades estratégicas aliadas. Sus principales objetivos eran mantener una línea de suministro a China y alejar a las fuerzas japonesas de la ofensiva estadounidense en el Pacífico. Esta situación se reflejó en un suministro tardío e inadecuado de equipos y avituallamientos, lo que hizo que las tropas debían improvisar o prescindir de muchos elementos importantes que se ofrecían habitualmente en otros frentes.

Todo ello aumenta el mérito de poner en marcha la innovación de cocinar cerveza en medio de la selva, en el frente de batalla.

Fotografía CMT 15 cwt avanzando por la jungla en Birmania
Un vehículo CMT 15 cwt abriéndose paso por la jungla de Birmania en 1945. La imagen debería ser parecida con las cervecerías móviles.

Lo que necesitaba la brouateria se apretó de forma ordenada en un camión 15 cwt que podía cargar unos 760 kg.

El proceso se alargaba tres días y la cerveza debía beberse durante las siguientes 12 horas. Estos plazos tan reducidos dicen mucho de las condiciones extremas en las que se elaboraba y conservaba la cerveza. No se podía pedir mucho más con temperaturas de 35 grados en la sombra.

La fábrica incluía un hervidor por el agua, un mash-tub donde la cebada malteada y el agua eran mezclados para extraer los azúcares antes de que el macerado fuera lavado con un aspersor. Un hervidor de cobre donde hervir a fuego lento el extracto con el lúpulo para espesarlo y esterilizarlo. La mezcla era pasada por el enfriador hasta añadirle la levadura. Y ubicada en el tanque de fermentación bajo temperatura controlada para completar el proceso de elaboración.

Con tan poco tiempo de fermentación y maduración, la levadura en suspensión le daba un aspecto velado sin afectar el gusto por lo que cuentan. La levadura aportaba vitamina B y proteína muy recomendable en un entorno tropical.

No se encuentran las recetas, notas de cata ni esquemas del funcionamiento de estas cervecerías móviles. Tampoco imágenes ni más testigos de la cerveza que se producía.

Recortes de diversos artículos y publicaciones sobre las mobile breweries
Recortes de los artículos Mobile Breweries del Nambour Chronicle and North Coast Advertiser 26 de nov. 1943 Página 4; ‘War!’ de Ronald Pattinson, 2009; Milagros of supply to jungle troops del Townsville Daily Bulletin, 6 de marzo 1945, Página 3; Foreign Commerce Weekly, Volumen 14. Página 27

De hecho, la información que se encuentra son referencias indirectas que no dan demasiado detalle. Si como veíamos, el 14º ejército era el ejército olvidado, esta innovación cervecera también parece haber sido olvidada.

Captura del artículo Mobile Brewery at Front
Artículo titulado Mobile Brewery at the Front de Edwin J. Kirschner publicado en el Defense Transportation Journal Vol. 47, No. 4 (AUGUST 1991), pp. 24-25, 28

Las cervecerías móviles se vislumbran en algunos libros que tratan de la campaña de Birmania, donde se mencionan de paso. Como en el libro ‘Uncle Bill: Authorised Biography of Field Marshal Viscount Slim’ escrita por Russell Miller o en el libro War! de Ronald Pattinson.

Un artículo más extenso titulado ‘Mobile Brewery at the Front’ se publicó en el Defense Transportation Journal, que es la revista bimensual de la National Defense Transportation Association (NDTA) de EE.UU. Se centraba más en la situación bélica, geopolítica, etc. que en los detalles de la elaboración.

En los años de la guerra o posteriores también existen escasas referencias en la prensa y publicaciones. En el ‘Brewing Trade Review’, el ‘Commercial Car Journal’ y el ‘Foreign Commerce Weekly’ todos ellos de 1944 se menciona.

Quiz del Commercial Car Journal sobre les mobile breweries i Lord Mountbatten
Pasatiempos del ‘Commercial Car Journal’, Volúmenes 67-68, Chilton Company, 1944 en el que distinguen a Lord Mountbatten como el primer comandante en incluir cervecerías móviles como equipamiento de las unidades de combate.

Y en periódicos como el Nambour Chronicle and North Coast Advertiser de 1943 y el Townsville Daily Bulletin de 1945.

En estas publicaciones decían que Lord Louis Mountbatten tenía una nueva reivindicación para distinguirse: Ser el primer comandante en incluir cervecerías móviles como parte del equipamiento sus unidades de combate avanzadas.

Pero por mi parte no reivindico para nada Lord Mountbatten. Sería un producto de su tiempo, miembro de una dinastía militar y política, elitista y aristocrática, que fue el último virrey de la India y abuelo honorífico del príncipe Carlos. Pero otros aspectos más oscuros de su biografía levantan controversia.

Si deseáis leer la primera parte del artículo, el transporte de cerveza en cazas de combate después del desembarco de Normandía, aquí tenéis el enlace Cerveza por tierra, mar y aire en la WWII (1).

Y la segunda parte del artículo, por mar, la fabricación de cerveza en barcos de la Navy en el Pacífico Cerveza por tierra, mar y aire en la WWII (2).

Para saber más:

Mobile Brewery at the Front de Edwin J. Kirschner en jstor.org (pide login)

Beer Et Seq Malt and Myanmar (Part II)

Miracles of supply to jungle troops, Townsville Daily Bulletin, 6 de marzo 1945, página 3

Google books, Foreign Commerce Weekly, Volumen 14. Página 27 

Quiz de ‘Commercial Car Journal’, Volums 67-68, Chilton Company, 1944 

Mobile Breweries del Nambour Chronicle and North Coast Advertiser 26 de nov. 1943 Página 4