Se conoce por The London Beer Flood el accidente que sufrió la cervecera Meux & Co.’s Horse Shoe Brewery el 17 de octubre de 1814. El hecho tuvo lugar cuando estalló una tina de madera de 6,7 m de altura llena de cerveza porter en maduración. La presión destruyó canalizaciones y otros fermentadores y se liberaron unos 1.250.000 litros de cerveza. Imagínate el contenido de cerca de 4 millones de botellas de cerveza en un tsunami descontrolado.

Por aquellas fechas competían una decena de grandes cerveceras para producir más, refinar los métodos de elaboración, controlar brewpubs, casas públicas, etc. en una carrera hacia la industrialización y las economías de escala. Y los desastres a gran escala también. La revolución industrial llegaba a la elaboración de cerveza.

Gravat i fotografies de Meux & Co's Horse Shoe Brewery en el 1830 i 1904
Meux & Co’s Horse Shoe Brewery en el 1830 i 1904

La cervecería Griffin fue una de las primeras en construir tinas enormes para la maduración de la porter. La estirpe Meux es protagonista de esta historia: Sir Richard Meux, copropietario de Griffin, en 1790 construyó un depósito de 6 metros de altura y 18 de diámetro en Liquorpond Street. Cinco años después construyeron el depósito más grande de Londres, con una capacidad de 20.000 barriles imperiales (a 160 litros por barril, unos 3.200.000 litros). En la Meux s Brewery, Henry Meux emulaba su padre. Había tinas que medían casi 7 metros de altura y 20 metros de diámetro con capacidad de 18.000 y 16.000 barriles. Eran los llamados vast vats.

Great vats of Barclay Perkins

Meux & Co.’s Horse Shoe Brewery elaboraba sólo porter, un estilo originario de Londres y que fue la bebida alcohólica más popular de la capital. Meux & Co elaboraba más de 100.000 barriles imperiales anuales (más de 16 millones de litros). La cerveza porter se dejaba en los grandes tanques para madurar durante varios meses o hasta un año, buscando un conjunto de sabores tirando a las sour y reduciendo el riesgo de oxidación en las enormes tinas llenas hasta arriba. En los pubs se mezclaba con porter fresca y dulce según el gusto de los clientes.

The vat before it rupture

Hacia las cuatro de la tarde del lunes 17 de octubre de 1814 un aro de hierro de más de 300 kg. se soltó de un depósito de 6,7 metros de altura. El depósito estaba rellenado hasta cuatro pulgadas de su límite, 3.555 barriles de ‘entire’, una porter de 10 meses de maduración destinada a los pubs de Meux. Este incidente con los aros era bastante frecuente, pero esta vez, mientras el responsable del almacén pedía la reparación a uno de los socios de la cervecera que construía las tinas, a las cinco y media de la tarde la tina explotó.

St. Giles rookery i Toten Hall house, una de les seves gin shop
St. Giles rookery, Toten Hall house quedó destruido por el siniestro

La pared posterior de la cervecería y el techo quedaron en ruinas y una ola de cerveza de 4,5 metros de altura arrasó una zona de viviendas humildes conocida como St Giles Rookery. Inundó bodegas habitadas, bajos y primeros pisos. En la parte posterior de la cervecería, había New Street, un callejón sin salida que se unía a la calle Dyott. Formaban parte del Rookery, que según un autor irlandés era «una barriada perpetuamente en decadencia que parece siempre a punto del colapso social y económico».

Il·lustracions de les imaginàries Beer Street i Gin Lane, inspirada en St. Giles rookery
Beer Street y Gin lane, imaginadas por William Hogarth

Beer Street y Gin Lane son dos estampas emitidas en 1751 por el artista inglés William Hogarth en apoyo de lo que se convertiría en el Gin Act. Diseñadas para ser visualizadas una al lado de la otra, representan los males del consumo de ginebra como contraste con los méritos de beber cerveza. Gin Lane está inspirada en St Giles Rookery, donde en 1750 más de la cuarta parte de las residencias eran tiendas de ginebra, y la mayoría de estas funcionaban también como receptores de bienes robados y centros de prostitución.

Tiempo después se fabuló con una explosión que se oyó a cinco millas de distancia; con una multitud amorrandose a las tuberías llenas de cerveza dificultando las labores de rescate; incrementando el número de muertos, incluidos algunos muertos por intoxicación de alcohol; motines en hospitales que atendieron a los heridos por el olor de cerveza que desprendían y que les hacía pensar al resto de pacientes que se perdían una fiesta en algún lugar del hospital; desgracias de transeúntes que iban a observar la tragedia, etc.

Plànol de St. Giles rookery amb Meux Brewery i New Street

La realidad es que ocho personas murieron, un par de casas de New Street quedaron totalmente destruidas y se dañaron otras dos, y varios trabajadores heridos. En la hora que sucedió el accidente la mayor parte de los habitantes del St Giles Rookery estaban trabajando. La gente rápidamente desenterró los supervivientes que había bajo los escombros. La investigación posterior del juez y el veredicto del jurado fue que los ocho habían perdido la vida «casualmente, accidentalmente y por desgracia». El London Beer Flood fue un «Acto de Dios» del que no se tenía que culpar a nadie, por lo que Meux & Co.’s Horse Shoe Brewery no tuvo que pagar ninguna indemnización a las víctimas de la inundación, predominantemente pobres irlandeses.

El desastre, la cerveza perdida (se estimó en 7.664 barriles imperiales, 1.250.000 litros), los desperfectos en los edificios y la sustitución del depósito, costó a la compañía 23.000 libras. Una tercera recuperada de los impuestos que la cervecera había pagado por la cerveza perdida.

Así la cervecera aún evitó la quiebra por el accidente que comprometía un 10% de su producción. Más tarde fue el último cervecero a permanecer elaborando únicamente porter, y no introdujeron la producción de ale hasta 1872.

Se mantuvo en la misma ubicación hasta 1921. Finalmente Meux & Co se liquidó en 1961.

Donde había la cervecera, actualmente está el teatro Dominion. Para redondear la historia con un apunte friki, en una web llamada The Paranormal Guide recogen diversos fenómenos que suceden dentro del teatro, entre ellos una fotografía donde sale una niña mortalmente morada que identifican como el fantasma de una de las víctimas del London Beer Flood: Eleanor Cooper.

Dominion theatre, construït en el lloc dels fets
Dominion theatre

Lo que sí es cierto es que la industria cervecera dejó gradualmente de utilizar grandes tinas de madera tras el accidente y las sustituyó por depósitos de hormigón forrado.

Si algún día quieres homenajearlos, un pub local, The Holborn Whippet, cada año conmemora el suceso con una cerveza especial, esta con el nombre de la malograda Eleanor Cooper s Beer Flood Porter.


 
Para saber más:

https://en.wikipedia.org/wiki/London_Beer_Flood

http://zythophile.co.uk/2010/10/17/so-what-really-happened-on-october-17-1814/

https://blackcreekbrewery.wordpress.com/2014/02/11/the-london-beer-flood/

http://www.theparanormalguide.com/blog/the-london-beer-flood-ghost

https://en.wikipedia.org/wiki/Beer_Street_and_Gin_Lane

https://www.history.com/news/london-beer-flood